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Gran Depresión

Gran depresión

En Estados Unidos la peor crisis económica que sufrió su sociedad en los inicios de los años 30.

Contabilidad y finanzas

Definición

Para los Estados Unidos la peor crisis económica que sufrió su sociedad fue la crisis de inicios de los años 30. Millones de americanos perdieron sus trabajos, miles de empresas cerraron, centenares de bancos quebraron y lo peor de la crisis era que no se sabía cómo salir de ella. Esta crisis tuvo un impacto mundial tanto en lo social, como en lo económico y lo político; por eso, lo que empezó en el crash de la Bolsa de Nueva York, se extendió por todo el continente americano y rápidamente llegó a Europa, Asia y Oceanía.

Motivos de la crisis

Las razones de la crisis fueron múltiples, por un lado según Milton Friedman, una política monetaria restrictiva que provocó una terrible deflación, probablemente la causa principal de la crisis; por el otro, una crisis de sobreoferta que generó un exceso de producción que no tenía demandantes tanto en la agricultura como en la industria. En el sector agrario, un 25 % de la actividad económica del país sufrió un efecto perverso: los agricultores incrementaron su producción a un ritmo superior a la demanda, lo que produce un descenso en los precios. Al no recuperar la inversión anual, no pudieron hacer frente al crédito obtenido y los bancos no recibieron la devolución de sus créditos y se convirtieron en propietarios de las fincas de los agricultores sin liquidez, que fueron al paro. Al poco tiempo estos bancos quebraron en cadena.

La industria tuvo cinco años excelentes entre 1924 hasta el verano de 1929, y en paralelo la Bolsa durante ese período fue subiendo hasta un extremo especulativo, llegando a considerarse que el proceso nunca se detendría —el crecimiento— y por esta creencia los bancos incluso concedían créditos a personas sin ningún tipo de aval siempre que su dinero lo destinaran a la compra de acciones. Cuando se ralentizó la demanda en el verano de 1929, se avistaron los primeros problemas; en octubre vino el crash que tuvo un elevado componente real y una excesiva valoración de las acciones, pero también se produjo el pánico entre los accionistas, pues todos quisieron vender, incluso a cualquier precio. La banca sufrió otro volumen muy elevado de créditos fallidos y se sumergieron en otra ola de bancarrotas. El elevado crédito concedido fuera de los Estados desde el final de la Primera Guerra Mundial se fue cancelando desde 1928, pero las cancelaciones se intensificaron desde la crisis de 1929. A medida que la crisis se extiende al mundo, el comercio mundial se contrae, pero en el proceso de contracción el Gobierno de los Estados Unidos agudizó la crisis al elevar sus aranceles (tarifa Smoot-Hawlew, 1930).

Medidas para paliar la crisis

Se vislumbró una salida de la crisis abandonando los postulados liberales clásicos y siguiendo los postulados keynesianos, incluso antes de que Keynes redactara su libro fundamental: Teoría General sobre la ocupación, el interés y el dinero. Franklin Delano Rooselvelt al ser elegido presidente de los Estados Unidos aplicó una política de incremento del gasto público para reactivar la economía en un momento contractivo del ciclo. El momento no podía ser más oportuno, con más de trece millones de parados en el país sin cobertura social y se completó con el New Deal, el nuevo pacto, un concierto entre el Gobierno, los empresarios y los trabajadores para establecer la producción, los precios y los salarios, con la finalidad de impedir el continuo desplome de los precios. Otro paso fundamental fue la creación del Federal Deposit Insurance Corporation que se inició el 1 de enero de 1934; de este modo se incrementaron los activos, para paliar mejor otra posible crisis venidera.

La Depresión fue también resultado de una adhesión rígida al patrón oro que después de la Primera Guerra Mundial no era factible, y los costes de la errada decisión se descubren a finales de 1920. La política económica generó gran parte de la Depresión y las expectativas no fueron "racionales" en el sentido moderno. Además, los modelos económicos para explicarla eran aún un tanto primitivos. La recuperación se inició con la introducción de políticas expansivas en EE.UU. y en Alemania, posteriormente en Francia y en Gran Bretaña.

Una de las medidas más espectaculares fue la creación directa de trabajo por parte de la administración para millones de americanos. En 1933 se elevó a los 2 millones de trabajadores y en 1936 alcanzó los 3,7 millones. Los trabajadores se destinaron a la construcción de carreteras, proyectos para controlar inundaciones, etc. Básicamente, infraestructuras. En la política de contratación se primó a los americanos de origen africano, pero también a los artistas, escritores y fotógrafos. Esto fue criticado por los que los etiquetaban gente de "izquierda" y esa política atentaba al "espíritu americano". Otro aspecto muy polémico fue que las inversiones públicas tuvieron un claro significado político, es decir, se acusaba de que donde podían obtener los demócratas más votos, allí iba destinado el dinero. De todos modos, polémicas aparte, en general el pueblo americano estuvo a favor de las medidas aplicadas, ya que Roosevelt ganó con amplia mayoría en las elecciones de 1936 y de 1940.

Una de las grandes medidas promovida por el Estado fue el National Industrial Recovery Act (NIRA). Sus objetivos principales fueron el incremento de los precios y los salarios, reducir horas de trabajo para ofrecer trabajo a otros, e impedir reducción de precios para mantener el volumen de producción. Deciden un cambio en el código de conducta, se establecen precios mínimos, salarios mínimos, un máximo de horas y límites a la producción. Todas las propuestas están en contra del espíritu liberal, es el ocaso del liberalismo y el comienzo de la intervención del Estado. E incluso suspenden la ley anti-trust. Otra de las medidas, impulsada directamente por el Estado fue the Tennesee Valley Authority (TVA). Es una inversión muy elevada que supuso la construcción de presas en siete Estados, para ofertar electricidad a bajo precio para la agricultura.

También en el sector agrario se promovió la educación, pero la situación para miles de agricultores propietarios era angustiosa, endeudados, algunos pierden las tierras de su familia después de generaciones explotándolas. La desesperación de algunos agricultores les lleva a realizar amenazas y consiguen moratorias. Los precios se hunden tanto que parece imposible seguir las premisas del mercado libre, y fue necesario controlar la producción. Los años dorados de la Primera Guerra Mundial, cuando los precios relativos eran elevados, hacia recordar un tiempo feliz para los agricultores americanos que vivieron una época fantástica. Pero esa situación cambió de forma brutal. Por esta razón en 1933 se establece la ley del Ajuste Agrario. También crean un mecanismo de financiación avalado por la cosecha del año siguiente, el Commodity Credit Corporation (CCC), que establece precios mínimos. Con la nueva ley se persiguió la elevación de los precios agrarios; el método utilizado era indicar las producciones que debían producirse al año siguiente. Para asegurar el éxito de la operación, se estableció un pago al agricultor que lo llamó de ajuste. El problema estuvo en el rechazo social a la medida, ya que no estaban dispuestos los contribuyentes a pagar a estos agricultores. El problema perdura un tiempo, pues en 1936 fue declarada inconstitucional la ley del Ajuste Agrario, un año de gran sequía y en consecuencia muchos agricultores emigran a California, abandonando la actividad agraria.

La medida que toma el Gobierno es el Soil Conservation and Domestic Allotmen Act. Con la nueva ley, se permite al Gobierno pagar a los agricultores que reduzcan la producción de aquellos productos que hay exceso de producción y destinarlo a otras cosechas. Pero sigue habiendo una producción excesiva y en 1937 era necesario reducir de manera más drástica la producción.

En 1938, la Ley de Ajuste Agrario aumentó de manera sustancial el poder de la CCC (Commodity Credit Corporation) y consiguió que los agricultores percibieran los precios de los felices momentos de los inicios de los años 20, ya que los establecieron como precios de venta. Otras medidas aplicadas fueron los acuerdos de mercado, con precios mínimos y la producción regulada, por ejemplo de la leche. Para llegar a este acuerdo implicaron al Departamento de Agricultura, a los productores de leche y los industriales del sector. De hecho son cárteles para limitar la producción y elevaron los precios.

De entre las medidas que tuvieron gran aceptación destacan el Food Stamp Plan, aplicado entre 1939 y 1942 para los americanos con escasos recursos, con el que el excedente de producción fue a los más pobres. También estuvo el programa de comida para los colegios. También aplicaron el subsidio a la exportación, pero en los años 30 tuvo un volumen muy pequeño, todo lo contrario que después de la Segunda Guerra Mundial, cuando no estaba realmente justificada la ayuda estatal. La pregunta sería si las medidas resolvieron el problema de la Depresión o no fue así. Probablemente no, pues al proteger a los agricultores y elevar sus precios, otros sectores de la sociedad americana lo pagaban, sobre todo los desempleados, los hambrientos, etc. Como en otras ocasiones, las medidas acabaron protegiendo los intereses de algunos sobre los de otros; concretamente los agricultores fueron los beneficiados del sistema creado por los demócratas.

Los empleados mejoraron su situación al permitir el derecho de huelga para los trabajadores sin interferencia de los empresarios y en 1938 la ley estableció el salario mínimo, así como la semana laboral de 44 horas.

En conclusión, el legado del New Deal sugiere que tal vez debieron preocuparse más de la política monetaria y fiscal y limitar las intervenciones en el mercado. Hubo grandes logros que perduran hoy: the Federal Deposit Insurance Corporation, los precios mínimos, seguridad social, compensación por despido, etc. Evidentemente hubo errores y fallos pero el pueblo americano vio cómo el Gobierno de Franklin Delano Roosevelt intentó resolver sus problemas. Por último, cabe señalar que a pesar de la grave crisis vivida en los Estados Unidos, pese a los difíciles momentos que padecieron millones de personas, en ningún momento se cuestionaron ni el sistema capitalista ni el sistema democrático.

Recuerde que...

  • Motivos de la crisis: política monetaria restrictiva, exceso de producción, inflación crediticia, especulación bursátil y desajustes ente beneficios empresariales y cotización bursátil.
  • Medidas para paliar la crisis (New Deal): financieras, agrícolas, industriales y sociales.
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